Propiedades y usos de la hierba gatera

Esta planta perenne de aroma mentolado a la que comúnmente se le denomna hierba gatera, hierba para gatos, nebeda o catnip vuelve locos a la mayoría de gatos. Se desconoce por qué no afecta a todos por igual, pero lo cierto es que los gatos más jóvenes parecen escapar a su influjo.

En tiempos de los romanos ya se utilizada para consumo humano con el fin de atajar un amplio abanico de dolencias. En nuestros días es utilizada para aliviar molestias estomacales, para hacer descender la fiebre o para poner fin a afecciones respiratorias, entre otros usos. En el caso que nos ocupa, resulta curioso cómo modula el comportamiento felino.

La Nepeta Cataria

La hierba gatera o catnip, contrayendo su nombre científico Nepeta Cataria, es una planta de hojas aserradas que habita en Europa, en algunos países asiáticos y del norte de África. Suele alcanzar los 20-60 centímetros de altura y se caracteriza por el intenso aroma mentolado que desprende.

De hecho, pertenece a la misma familia botánica que la menta y la hierbabuena. Todas son Lamiaceae. En primavera desarrolla un tallo floral en forma de espiga que recibe el nombre de inflorescencia.

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¿Por qué la hierba gatera les encanta a los mininos?

Se estima que el 80 % de los felinos que huelen esta planta quedan seducidos por ella y son fácilmente sugestionables durante los 10 minutos que dura su efecto “narcótico”. Curiosamente, en los 30 minutos siguientes serán inmunes a dicho influjo.

Un alto porcentaje de los mininos la huelen, la toman con las patas delanteras para frotar su cabeza contra ella para después lamerla y mordisquearla. Este ritual puede durar entre 5 y 15 minutos. A algunos les relaja mientras que otros felinos se muestran hiperactivos tras consumirla. En los casos más minoritarios provoca conductas agresivas.

Se cree que la explicación a esta conducta reside en la molécula nepetalactona que penetra a través de las fosas nasales del animal y activa las áreas del sistema nervioso central que rigen su conducta sexual. De hecho, algunos felinos emiten un sonido similar al de las gatas en celo cuando la toman.

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¿Utilizan la hierba gatera con alguna finalidad?

Por lo general, los gatos recurren al catnip para aliviar su malestar estomacal. Este puede ser producido por la ingesta masiva de bolas de pelo tras el acicalamiento, por empacho o por todo lo contrario. Pueden igualmente querer provocarse el vómito porque tienen el estómago vacío y esto les genera una incómoda acidez.

Si esta conducta de masticar hierba gatera es un hecho puntual que tiene lugar una vez cada 2 o 3 meses no debe preocuparte, es natural. Sin embargo, si tu mascota recurre a ella cada 15 días o cada mes deberías consultarlo con tu veterinario, puesto que podría tratarse de una gastritis crónica que reclama su correspondiente tratamiento.

Aplicaciones de la hierba gatera

Aprovechando su potente capacidad para influir en la conducta felina existen infinidad de juguetes o sprays que contienen nebeda. Encontrarás juguetes rellenos de ella que resultan muy útiles para incentivar la actividad física de los felinos más perezosos. No dudes en utilizar este tipo de juguetes para prevenir el sobrepeso o la obesidad de tuminino.

A su vez, si está aburrido de sus juguetes y apenas les presta atención puedes probar a rociarlos con un spray de catnip y te sorprenderá su reacción. Puedes aplicarlo también en el rascador para estimularlo a afilar sus uñas en él en lugar de en tu mobiliario.

Aparte de la estimulación física, esta hierba ejerce lo que los etólogos denominan un “enriquecimiento ambiental” aludiendo a su poder de estimulación cognitiva, algo que resulta esencial para preservar la salud psicológica del animal. Te ayudará a animar a un gato apático o deprimido.

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¿Tiene alguna contraindicación la hierba para gatos?

Es absolutamente inocua y nada adictiva, por lo que puedes tenerla en casa sin temor a que tu gato vaya a enfermar o vaya a sentarle mal. Eso sí, deberás prestar atención a la frecuencia con la que acude a ella.

El único riesgo que existe es el que tiene que ver con los espacios abiertos. Si tu gato ha tomado catnip y tienes ventanas abiertas o una terraza deberás controlar los accesos, porque podría no ser consciente de sus actos y lesionarse. Igualmente, si aprecias que después de tomarla se muestra agresivo deberías retirar la planta.

Cómo y dónde adquirir hierba gatera

Nuestro consejo es que acudas siempre a tiendas especializadas. Puedes comprarla en semillas o directamente la planta. Dependiendo de cuál haya sido tu elección variarán sus cuidados. Te los mostramos a continuación.

Hierba gatera en semillas

Deberás sembrarlas siempre en primavera. La víspera a la siembra deberás mantenerlas a remojo 24 horas para que se hidraten. Al día siguiente, toma una maceta de 10,5 centímetros de diámetro y sustrato universal de cultivo. Riega hasta que la tierra quede bien húmeda.

No introduzcas más de 2 semillas por maceta y cúbrelas con una fina capa de sustrato. Vuelve a regar, en esta ocasión ayudándote de un pulverizador y asegúrate de que la maceta recibe la luz que requiere. Lo ideal es que permanezca en el exterior en semisombra, pero si va a estar en el interior que sea en una estancia luminosa y sin corrientes de aire.

Si mantienes el sustrato siempre húmedo, a los 14-20 días germinará y deberás transplantarla a una maceta mayor.

Planta de hierba gatera

En este caso partiremos del punto en el que lo dejamos en el apartado anterior. Deberás mantenerla en una estancia luminosa o en el exterior en semisombra. Puedes optar por el sustrato universal o por mezclarlo con perlita.

Riégala 1 vez por semana en invierno y de 2 a 3 veces en periodo estival. Deberás transplantarla cada 2 años, en primavera. No exige mayores cuidados. De hecho, resiste heladas de hasta -7 ºC y no es excesivamente vulnerable a las plagas. Si le ataca la cochinilla algodonosa podrás retirarla fácilmente con un pincel humedecido en agua.

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¿Por qué no afecta a todos los gatos por igual?

En torno a este punto existe cierta confusión. Algunos especialistas afirman que depende de las razas, siendo los gatos comunes europeos los más sensibles a la hierba gatera, pero no está contrastado.

En lo que sí están de acuerdo es en que los machos son más susceptibles de caer rendidos a ella, porque su composición química se asemeja a la de la orina de las gatas. En consecuencia, los gatos no castrados que comen catnip se sienten más atraídos por las hembras.

Como ves, resulta todo un misterio comprobar cómo afecta la hierba gatera a un alto porcentaje de mininos. Dados sus beneficios para el bienestar de tu mascota no dudes en tenerla en casa, pero cerciórate de que la consume con moderación.